La légende de la boxe noire qui a inspiré « Fences »


Divertissement

Alors que je regarde les publicités pour l'adaptation cinématographique du chef-d'œuvre d'August Wilson, Pulitzer et Tony AwardClôtures,mettant en vedette et réalisé par Denzel Washington, je repense à un jour de 1993 où je me promenais dans une suite du Waldorf Astoria en discutant avec George Foreman.

Foreman était arrivé tôt pour sa comparution leLe spectacle de Dick Cavett. J'étais le producteur de la série CNBC de Cavett, mais, comme l'a expliqué l'avocat de Foreman lorsqu'il m'a présenté Big George, j'avais aussi récemment publié une histoire des anciens entraîneurs de boxe.


« Quels formateurs ? » Demanda Foreman avec méfiance alors que son visage prenait l'expression mécontente qu'il affichait lorsqu'un adversaire avait la témérité de le frapper au visage avec un coup gauche raide.



J'ai mentionné les entraîneurs de Joe Louis, l'entraîneur de Rocky Marciano et quelques autres, mais l'humeur de Foreman s'est assombrie. Ma femme, faisant une rare apparition lors d'un enregistrement, se tenait dans un coin en train de prendre des photos de moi, l'air assez petit et décontenancé à côté de l'immense champion du monde des poids lourds passé et futur.

« Archie Moore a travaillé dans votre coin dans le combat contre Ali, n'est-ce pas ? » demandai-je finalement, rompant un silence pesant.

Moore était l'ancien champion des poids mi-lourds, un excellent combattant qui avait combattu plus de 200 combats professionnels.

« Oui », a déclaré Foreman.

« Est-ce qu'Archie vous a déjà parlé de Charley Burley ? »


Burley, un boxeur des années 40 et 50 – et une légende parmi les connaisseurs de la boxe – était un poids moyen naturel qui combattait et battait souvent des hommes beaucoup plus gros, y compris le grand Archie Moore.

Le contremaître hocha la tête.

'Eh bien,' dis-je, 'je pense que je suis la dernière personne à avoir interviewé Charley Burley. J'ai écrit un article sur lui pourBaguemagazine. Vous étiez en couverture de ce numéro.

Avec cela, Foreman est passé de George Foreman de mauvaise humeur qui a grogné ses réponses aux journalistes avant son combat avec Ali en l'aimable vendeur de grillades et icône américaine.


« Laissez-moi vous serrer la main à nouveau », m'a dit Foreman. « Maintenant, je vous respecte. »

'Ne me le dis pas, dis-le à ma femme.'

« Je respecte votre mari », lui a-t-il dit avec son grand sourire de pitchman, et j'ai soupçonné pendant plus d'un instant que ma vie pourrait être en chute libre à partir de là.

Ce qui nous amène àClôtures.


La pièce de Wilson raconte l'histoire d'une ancienne star du baseball des ligues noires qui n'a jamais été autorisée à franchir la 'ligne de couleur' et à participer à la Major League Baseball. Il s'avère que Burley a été une inspiration pour Troy Maxson, le héros de la pièce.

J'ai appris cela en discutant avec Julia, la femme de Burley depuis 50 ans. Les Burley résidaient dans la maison de leur fille dans le district de Pittsburgh's Hill, le quartier qui est également le lieu du cycle de 10 pièces de Wilson sur la vie afro-américaine au 20e siècle.

'Vous venez de New York', a déclaré Julia Burley. « Nous montons là-bas pour voir les pièces d'août.

'Août? August Wilson ? »


« Il a grandi de l'autre côté de la rue.

Les parallèles entre Burley et le héros de Wilson étaient immédiatement apparents.

Comme Charley Burley, le fictif Troy Maxson s'est vu refuser un coup de feu au grand moment et a fini par gagner sa vie en tant que travailleur de l'assainissement dans sa ville natale de Pittsburgh. Wilson, cependant, a ajouté une couche de complexité à l'histoire : dans la pièce, Maxson a purgé une peine de prison pour un meurtre survenu à la suite d'un vol qui a mal tourné.

Pourtant, lorsque j'ai interviewé Wilson par téléphone pour leBaguearticle, il a confirmé que Burley était l'inspiration pour la pièce.

« J'ai grandi sans père, et l'image masculine qui était dans ma vie… était Charley Burley. Et c'est ce qu'être un homme signifiait pour moi, être comme lui. Je voulais grandir et m'habiller comme lui. Il portait ces chapeaux Stetson et des choses de ce genre, et je ne pouvais pas attendre d'être un homme pour être comme Charley Burley.

Bien que Burley soit un éboueur, Wilson rapporte : « Tout le monde l'appelait toujours Champ. Et pendant longtemps, j'ai grandi, j'ai pensé qu'il était le champion.

Troy Maxson était-il basé sur Burley ?

'Je le soupçonne, peut-être inconsciemment', a déclaré Wilson. 'Troy Maxson a l'esprit magnifique que j'ai vu chez Charley Burley.'

Tout comme Troy Maxson n'a jamais eu la chance de jouer dans les grandes ligues, Charley Burley n'a jamais obtenu de combat pour le titre. Lors de mon entretien avec Burley, il a fait preuve d'un manque d'amertume remarquable sur son sort en se remémorant ses victoires sur les champions de son époque.

'Archie Moore, je l'ai battu à Hollywood', a déclaré Burley. 'Fritzie Zivic, je l'ai battu deux fois et ils ne m'ont donné aucune chance de remporter le titre.' Un autre champion qui a évité Burley était Sugar Ray Robinson, sans doute le plus grand boxeur qui ait jamais vécu.

« Ray m'a esquivé », a déclaré Burley auVoix du village. «Mais je ne peux pas vraiment dire que je le blâme. Il n'y avait pas d'argent dans nos combats les uns contre les autres. Tout ce qu'on aurait fait, c'était s'assommer... C'est juste qu'ils n'allaient pas donner une chance à deux noirs comme ça à la même époque, tu vois ? Dieu nous a dit à tous les deux : « Lequel d'entre vous veut être Sugar Ray ? » Et je suppose que je n'ai pas levé la main assez vite. »

C'est cette sérénité qui a le plus ému Wilson lorsqu'il a parlé de Burley.

'Je pense que des gens moins nombreux avec moins de force de caractère auraient permis à ce genre de chose de les manger jusqu'à ce qu'ils se détruisent et finissent par devenir un clochard dans la rue à cause de cette affaire crue qu'ils ont obtenue et qu'ils soient consumés par leur amertume. ' Wilson me l'a dit. 'Charley n'était pas comme ça. Il l'a juste pris au fur et à mesure. En fait, il se sentait béni.