La vraie histoire de la station spatiale secrète


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À la fin des années 1960, le Armée de l'air américaine a failli terminer un vaisseau spatial espion capable de prendre des photos de l'Union soviétique avec des détails sans précédent.

Mais ce n'était pas juste un autre satellite. C'était énorme - 72 pieds de la pointe à la base. Et pour une bonne raison. Comme son nom l'indique, le Manned Orbital Laboratory a été conçu pour transporter un équipage de deux militaires astronautes qui aurait vécu à bord de l'engin spatial au cours de ses missions de 40 jours en orbite à des centaines de kilomètres au-dessus de la Terre, pointant les énormes et puissants télescopes et le radar sophistiqué de l'engin vers des cibles en contrebas.


Immense et doté des dernières technologies, le MOL aurait été un Merveille de l'ère spatiale . Mais c'était aussi un cauchemar diplomatique dont les responsables craignaient qu'il ne provoque une réaction soviétique. Et c'était cher. Au moment où le président Richard Nixon a finalement annulé le MOL en 1969, il avait englouti plus de 1,5 milliard de dollars - 10 milliards de dollars en dollars d'aujourd'hui - et était en passe de consommer 17% du budget annuel de recherche de l'Air Force pendant des années.



'Nous pensons que cela peut limiter l'approbation de certains autres programmes de R&D très importants et souhaitables de l'Air Force', s'est inquiété le colonel Ralph Ford, de la division de la planification spatiale de l'Air Force, dans une note de 1968.

Le MOL n'a jamais été vraiment secret. Le secrétaire à la Défense, Robert McNamara, a annoncé publiquement le lancement du programme en décembre 1963. Mais la sophistication de la station spatiale et la mesure dans laquelle les responsables craignaient qu'elle ne bouleverse l'équilibre des pouvoirs de la guerre froide étaient inconnues du public jusqu'en octobre 2015, lorsque le National Reconnaissance Office, qui supervisait les télescopes du MOL et d'autres équipements spécialisés, a déclassifié 825 documents officiels liés à la développement des satellites .

Le MOL a ses racines à la fin des années 1950, une période de concurrence étroite entre les États-Unis et l'URSS dans l'espace. Les Soviétiques ont lancé Spoutnik, le premier satellite artificiel au monde, en octobre 1957. Les États-Unis ont mis leur propre premier satellite en orbite en janvier 1958. Le 23 avril de la même année, Brig. Le général H. A. Boushey, commandant en second de la recherche de l'Air Force, a témoigné devant le Congrès sur l'avenir des capacités spatiales américaines.

Boushey a expliqué « l'énorme amélioration de la résolution télescopique et photographique » qui serait bientôt possible avec les satellites. 'Ce qui n'est peut-être pas largement reconnu, c'est le degré de détail qui pourrait être distingué d'une orbite de 500 milles, par exemple', a déclaré Boushey. 'Avec seulement un télescope de 40 pouces de diamètre, on estime que des objets sur terre d'une taille inférieure à deux pieds pourraient être détectés.'

Mais il y avait un hic : le vaisseau spatial aurait besoin de personnes à bord, a affirmé Boushey. « Même le problème de décider où chercher est redoutable, et s'il était laissé à un dispositif mécanique, les chances d'une recherche rentable et d'un examen détaillé seraient bien moindres que s'il était sous la supervision directe d'un opérateur intelligent qui pourrait immédiatement exercer les facultés de suspicion, comparaison et raison.


L'Union soviétique a envoyé un homme dans l'espace en avril 1961. Les États-Unis suivaient de près, envoyant des astronautes en orbite quelques semaines plus tard. Le programme MOL a démarré deux ans plus tard, l'Air Force supervisant le satellite lui-même et le NRO secret manipulant discrètement l'équipement d'espionnage embarqué. Le Pentagone voulait un MOL en orbite en 1967.

Le design MOL a rapidement pris forme. Essentiellement un tube sous pression de 10 pieds de diamètre avec des piles solaires et à combustible pour l'alimentation, le laboratoire se lancerait en orbite basse au sommet d'une fusée Titan. Après plus d'un mois à faire le tour de la planète, leurs fournitures étant épuisées, l'équipe de deux hommes emballait leur film et empilait dans une capsule de rentrée pour le voyage enflammé de retour sur Terre. La section principale du MOL tomberait séparément. « Une fois la mission terminée ou l'ascension interrompue, le véhicule de laboratoire doit être jeté dans l'océan pour éviter la compromission des informations de renseignement », a expliqué le manuel d'exploitation du MOL de l'Air Force.

L'Air Force a décrit le programme comme un projet scientifique géant, minimisant les missions militaires du MOL. « Les expériences liées à la reconnaissance tenteront de déterminer la capacité de l'homme, avec des aides appropriées, à pointer un instrument avec une précision supérieure à 1/2 mile, à ajuster le mouvement de l'image à mieux que 0,2 % et à faire la mise au point avec précision (si cela est nécessaire), ' Brockway McMillan, sous-secrétaire de l'Air Force, a écrit dans une lettre à l'un de ses généraux en mars 1964. ' Ces objectifs seront classés sous la sécurité militaire normale comme SECRET. '

Et le MOL commencerait à espionner les Soviétiques presque dès le début. Après quelques retards, l'Air Force a prévu sept premières missions MOL à partir de 1970. 'Le troisième vol et les vols suivants sont destinés à produire des renseignements utiles sur les cibles', selon le manuel du MOL.


En avril 1966, le Pentagone était toujours optimiste sur le vaisseau spatial espion habité, en particulier par rapport aux satellites sans pilote. « Les coûts de développement pour réaliser toutes les capacités du système MOL avec des systèmes sans pilote seraient beaucoup plus élevés que pour le système MOL seul. » En novembre, une fusée Titan a décollé de Cap Canaveral avec une maquette d'un MOL à son extrémité.

Mais le doute s'insinuait dans l'initiative du MOL. En août 1965, le secrétaire d'État Dean Rusk a écrit au secrétaire à la Défense McNamara pour l'avertir du potentiel déstabilisateur du MOL. 'Il est probable que nous rencontrerons des problèmes internationaux, peut-être d'une difficulté considérable si le projet MOL, comme prévu actuellement, est réalisé', a écrit Rusk.

En 1963, les Nations Unies avaient adopté une résolution interdisant les armes dans l'espace – et Washington et Moscou se sont engagés à respecter la résolution. Mais MOL a menacé de saper l'accord. 'Les Soviétiques pourraient soulever les plans américains d'un MOL comme un problème', a écrit Robert Kranich, un responsable du contrôle des armements du département d'État, en janvier 1966.

'Si les Soviétiques augmentaient le MOL, ils pourraient - comme ils l'ont fait dans le passé - l'exploiter pour tenter de montrer que la politique américaine est une politique de militarisation accrue plutôt que de désarmement.'


Kranich a exhorté les diplomates américains à éviter le sujet de la station spatiale. 'Les États-Unis devraient s'efforcer d'éviter le débat sur les détails de la question des plans d'un MOL.'

En fin de compte, c'est le coût - et les capacités en amélioration rapide des engins spatiaux robotiques - qui ont fondé le programme MOL, plutôt que la possibilité qu'il puisse perturber l'équilibre des pouvoirs. 'La pression budgétaire avait considérablement augmenté en raison du programme Apollo de la NASA et de la guerre du Vietnam', note la NRO sur son site Internet.

Le planificateur spatial Ford a levé son drapeau d'avertissement en 1968, deux ans avant le décollage prévu du premier MOL. « Le budget croissant du MOL, par exercice budgétaire, consomme désormais près de 1/5 (17%) du budget [recherche et développement] de l'Air Force et continuera de le faire au cours des prochaines années si un programme opérationnel de suivi est initié », a écrit Ford.

« Nous devrions annuler tous les éléments du programme manifeste de laboratoire en orbite habitée et annoncer que nous le faisons en partie pour économiser des fonds, en partie parce que le programme a reculé de deux ans et demi depuis son lancement, et en partie parce que nous pouvons maintenant poursuivre bon nombre des objectifs originaux avec des systèmes sans pilote moins coûteux », a écrit le secrétaire à la Défense Melvin Laird dans une note d'avril 1969 à Nixon. « Si nous réorientons de cette manière, nous économiserons au moins 350 millions de dollars sur les 525 millions de dollars actuellement budgétisés pour MOL en [fiscal year] 70, et 400 millions de dollars de plus au cours de l'exercice 71-74.


Laird a souligné que le NRO pouvait toujours utiliser les caméras qu'il développait pour le MOL, en les insérant dans des satellites robotiques.

Nixon a annulé le programme MOL le 10 juin 1969. « Le programme MOL a fonctionné pendant cinq ans et demi et a dépensé 1,56 milliard de dollars, mais n'a jamais lancé de véhicule habité dans l'espace », note le NRO.