Quand Robert E. Lee a rencontré John Brown et a sauvé l'Union


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En octobre 1859, le colonel Brevet Robert E. Lee*, commandant la deuxième cavalerie américaine, au Texas, était en permission chez lui, s'efforçant de démêler les affaires de la succession de son défunt beau-père. Malgré une brillante carrière militaire - beaucoup le considéraient comme l'officier le plus compétent de l'armée américaine - il était un homme déçu. Personne ne comprenait mieux que Lee à quel point la promotion était lente dans cette petite armée, ou ne savait plus exactement combien d'officiers étaient devant lui dans le classement très important de l'ancienneté et se tenait entre lui et l'étape apparemment inaccessible de devenir colonel permanent à part entière. Il ne supposait pas, étant donné son âge, qui était de 52 ans, qu'il porterait jamais une seule étoile de général de brigade, encore moins que la gloire et la gloire militaire l'attendaient, et bien qu'il ne fût pas du genre à se plaindre, il regrettait souvent d'avoir choisi l'armée comme carrière. Ingénieur d'une capacité considérable - il a été crédité d'avoir rendu navigable le puissant Mississippi, ce qui, entre autres grands avantages, a transformé la ville endormie de Saint Louis en un port fluvial prospère - il aurait pu faire fortune s'il avait démissionné de l'armée pour devenir un civil ingénieur. Au lieu de cela, il commanda un régiment de cavalerie chassant les Indiens renégats dans un coin poussiéreux de la frontière du Texas, et sans grand succès à cela, et était maintenant à la maison, dans le manoir de sa femme à travers le Potomac de Washington, découvrant méthodiquement les dettes et les problèmes de son la succession de son père, ce qui semblait devoir plonger les Lee encore plus loin dans la misère des pauvres en terres. En effet, l'état de délabrement honteux du manoir d'Arlington, le mécontentement des esclaves dont lui et sa femme avaient hérité et la longue négligence des plantations de son beau-père faisaient qu'il semblait trop probable que Lee doive démissionner de son commission et passer sa vie en tant que gentilhomme campagnard appauvri, essayant d'arranger les choses pour le bien de sa femme et de ses enfants.

Il n'aurait pas pu deviner qu'un événement à moins de soixante-dix miles de là allait le rendre célèbre - et aller loin vers la réalisation de ce que Lee redoutait le plus : la division de son pays sur les questions latentes de l'esclavage et des droits des États.


Harpers Ferry, dimanche 16 octobre 1859



Un peu après huit heures du soir, ayant achevé ses préparatifs et ses prières, un chapeau à large bord baissé sur les yeux, sa barbe blanche pleine hérissée comme celle de Moïse, le vieil homme conduisit dix-huit de ses disciples, dont deux ses propres fils, sur une route de campagne étroite, défoncée et boueuse en direction de Harpers Ferry, en Virginie. Ils marchaient silencieusement par deux derrière lui alors qu'il conduisait un chariot lourdement chargé tiré par un cheval.

Les membres de son « armée » s'y étaient rassemblés pendant l'été et le début de l'automne, se cachant à l'abri des voisins éventuellement curieux et apprenant à manier leurs armes. John Brown avait expédié à la ferme un formidable arsenal : 198 fusils Sharps, 200 revolvers Maynard, 31 000 amorces à percussion, une abondante réserve de poudre à canon et 950 piques.

Pendant trois ans, de 1855 à 1858, un groupe de Free Soilers sous le « commandement » du « Capitaine » Brown (ou « Osawatomie Brown », comme on l'appelait après sa colonie de Free Soil fortement fortifiée) a mené des batailles rangées contre « Border Ruffians » (comme les forces pro-esclavagistes étaient appelées par leurs ennemis), dans l'une d'elles, son fils Frederick a été tué. Brown a atteint une renommée proche de l'idolâtrie parmi les abolitionnistes du Nord pour ses exploits en tant que combattant de la guérilla au Kansas, aboutissant à un raid audacieux au cours duquel il a libéré onze esclaves de leurs maîtres dans le Missouri et, échappant aux poursuites malgré un prix sur sa tête , les a transportés jusqu'à la liberté de l'autre côté de la frontière canadienne au milieu de l'hiver.

L'objet de son raid était l'U.S. Armory à Harpers Ferry, où 10 000 fusils militaires étaient fabriqués par an et plus de 100 000 entreposés. Sa capture était certaine de créer une sensation dans tout le pays, et la panique dans le Sud ; mais bien que Brown ait été un planificateur méticuleux, ses intentions après avoir capturé l'armurerie étaient inhabituellement vagues. Il espérait que l'acte lui-même encouragerait les esclaves à se joindre à sa cause et avait l'intention de les armer de fusils s'ils venaient en assez grand nombre ; son intention, une fois armés, était certainement de les conduire dans les Blue Ridge Mountains, d'où ils pourraient descendre de temps en temps en plus grand nombre pour libérer plus d'esclaves : reconstituer le raid dans le Missouri à une échelle plus grande et croissante. Quand il a frappé, Brown a écrit : « Les abeilles vont commencer à essaimer. »

Aussi soigneux qu'aient été ses préparatifs, Brown avait peut-être attendu trop longtemps avant de frapper, de sorte que son énergie et sa détermination habituelles dans l'action semblent l'avoir abandonné au moment où elles étaient le plus nécessaires. Aussi improbable que cela puisse paraître, il a peut-être fini par croire qu'il suffirait de « se tenir à Armageddon et . . . bataille pour le Seigneur », et le reste suivrait. Si c'était le cas, il sous-estimait la colère que son raid provoquerait parmi les 2 500 personnes qui vivaient à Harpers Ferry ou à proximité, ou l'alarme que cela créerait à Washington, D.C., à moins de soixante-dix milles à vol d'oiseau.


Ses premiers mouvements étaient assez judicieux, étant donné le petit nombre de ses forces et la taille tentaculaire de l'armurerie. Deux de ses hommes coupèrent les fils télégraphiques, tandis que d'autres sécurisent les ponts sur les rivières Potomac et Shenandoah - Harpers Ferry était sur une étroite péninsule, où les rivières se rejoignaient, et ressemblait à une île - isolant ainsi pratiquement la ville. Brown fit prisonnier le veilleur de nuit solitaire de l'armurerie dans la maison des pompiers en brique, une structure solide dont il fit son poste de commandement, puis envoya plusieurs de ses hommes dans la nuit pour libérer autant d'esclaves que possible des fermes voisines et ramener leurs propriétaires en otages. La partie ouest de la Virginie n'était pas un «pays de plantations» avec un grand nombre d'esclaves des champs, mais Brown avait fait ses devoirs - un de ses hommes vivait à Harpers Ferry depuis plus d'un an, espionnant le sol et était même tombé amoureux avec une fille du coin qui lui avait donné un fils.

Brown était particulièrement déterminé à capturer le colonel Lewis W. Washington, un fermier local et propriétaire d'esclaves à petite échelle, l'arrière-petit-neveu du président Washington, et à faire placer l'épée de cérémonie que Frédéric le Grand avait présentée à George Washington dans le mains d'un de ses partisans noirs comme symbole de justice raciale. Le colonel Washington (son grade était honorifique) a été retiré au milieu de la nuit de sa maison plutôt modeste, Beall-Air, à environ huit kilomètres de Harpers Ferry, et livré à Brown dans sa propre voiture, avec une paire de pistolets que Lafayette avait donné à George Washington, l'épée de Frédéric le Grand et trois esclaves un peu perplexes.

D'autres esclaves furent bientôt amenés et armés de piques pour garder leurs anciens propriétaires dans la salle des machines. La plupart acceptèrent ces armes à contrecœur ou refusèrent de les toucher. Brown avait maintenant trente-cinq otages et la possession de l'armurerie, mais le soulèvement d'esclaves sur lequel il comptait n'eut pas lieu, et pendant la nuit, un à un, les choses commencèrent à mal tourner.

*****


Le 17 octobre, John W. Garrett, président de la Baltimore and Ohio Railroad, télégraphia au président James Buchanan, ainsi qu'au gouverneur de Virginie et au commandant des Maryland Volunteers, « qu'une insurrection était en cours. . . dans lesquels des nègres libres et des blancs étaient engagés.

Au milieu du XIXe siècle, les présidents n'étaient en aucun cas aussi isolés des communications des citoyens ordinaires qu'ils le sont aujourd'hui, et bon nombre de présidents ouvraient encore leur propre courrier et lisaient leurs propres télégrammes. Dans le même temps, le président d'un grand chemin de fer était une personne d'une importance considérable, il n'est donc pas surprenant que le message de Garrett au président James Buchanan lui soit parvenu sans délai tôt le matin du 17 octobre ou qu'il ait agi immédiatement.

Buchanan … mit rapidement en mouvement autant de troupes que possible : des détachements d'infanterie et d'artillerie de l'armée régulière de Fort Monroe, Virginie, et une compagnie de Marines américains du Navy Yard sous le commandement du lieutenant Israel Green, les seules troupes disponibles à Washington, ont reçu l'ordre de se rendre immédiatement en train à Baltimore et de là à Harpers Ferry, tandis que les compagnies en uniforme des milices de Virginie et du Maryland (les Hamtramck Guards, la troupe de Shepherdstown, les Jefferson Guards) avaient déjà commencé à s'installer à Harpers Ferry et échangeaient tirer avec les partisans en infériorité numérique de John Brown, ainsi qu'un nombre important de citoyens armés et en colère et de « volontaires » ou de justiciers.

Le secrétaire à la guerre de Buchanan, John B. Floyd, n'a pas été efficace… mais il a eu le bon sens de se rendre compte que quelqu'un devait être aux commandes de toutes ces forces convergeant vers Harpers Ferry, et que l'homme de la situation était chez lui. à Arlington, juste en face de la rivière Potomac de Washington.


Robert E. Lee et sa femme avaient hérité de l'imposant manoir aux piliers blancs qui est maintenant la pièce maîtresse du cimetière national d'Arlington en 1857 de son père, George Washington Parke Custis, le beau-fils et fils adoptif de George Washington. La propriété d'Arlington comprenait à elle seule 1 100 acres, avec une population d'esclaves de 63, tandis que deux autres plantations en Virginie portaient le nombre total d'esclaves de Custis à près de 200. La gestion de ses plantations par Custis n'a jamais été son premier intérêt, même un sympathique compatriote méridional. l'a décrit comme «un fermier négligent et un maître facile à vivre» - s'était encore plus relâché avec l'âge et l'infirmité. Le manoir d'Arlington, alors qu'il était en quelque sorte un musée des possessions de George Washington (y compris le lit dans lequel il est mort), fuyait et avait besoin de réparations majeures et coûteuses; les plantations étaient mal exploitées ; et les esclaves, à qui on avait laissé entendre qu'ils seraient libérés à la mort de Custis, découvrirent plutôt que leur libération était subordonnée aux nombreuses autres obligations mal rédigées de son testament, qui semblaient devoir se traîner devant les tribunaux pendant des années. , les gardant indéfiniment en esclavage.

Que cela ne crée pas une main-d'œuvre heureuse ou volontaire n'était qu'un des nombreux problèmes auxquels Lee était confronté, qui, bien contre son propre désir, avait pris congé après congé de son poste de commandant de la deuxième cavalerie américaine récemment formée au Camp Cooper. , Texas, un avant-poste frontalier approximatif sur la fourche claire de la rivière Brazos, pour se consacrer à mettre de l'ordre dans le domaine de son beau-père. Bien que Lee puisse souhaiter qu'il soit de retour au Texas avec ses soldats pourchassant des bandes de maraudeurs Comanches à la frontière, son sens de l'obligation et du devoir envers sa famille l'a retenu à Arlington, « essayant de faire un peu de travail et de réparer certaines choses. », comme il l'écrit à l'un de ses fils, ajoutant : « Je réussis très mal. »

Si c'était le cas, c'était l'un des rares exemples d'échec dans la vie de Robert E. Lee. L'un des rares élèves-officiers à avoir été diplômé de l'Académie militaire des États-Unis sans démérite, il avait rejoint l'US Army Corps of Engineers, qui à l'époque obtenait les meilleurs et les plus brillants élèves-officiers, et entreprenait avec succès certains des plus grands et des plus brillants élèves-officiers. projets publics difficiles de son époque, y compris un canal en eau profonde sûr sur le Mississippi qui a ouvert Saint-Louis à la navigation et a amené le maire de cette ville à le saluer fièrement comme l'homme qui 'a maîtrisé le père des eaux'. Son service dans la guerre du Mexique fut à la fois héroïque et d'une importance vitale ; sa « galanterie » lui a valu l'admiration universelle, ainsi que la confiance et l'amitié du général Winfield Scott, qui a distingué Lee pour des éloges particuliers au Congrès.

Lee a ensuite été nommé surintendant de l'Académie militaire des États-Unis; son leadership à West Point lui a valu la confiance et les éloges des cadets et du ministère de la Guerre, tout en lui donnant l'occasion de profiter de sa bibliothèque et d'étudier en détail les campagnes de Napoléon - un intérêt scientifique qui porterait ses fruits de la manière la plus inattendue seulement sept ans plus tard, lorsqu'il deviendra célébré comme le plus grand tacticien de l'histoire militaire américaine, ainsi que comme «un ennemi sans haine, un ami sans trahison, un soldat sans cruauté, un vainqueur sans oppression. . . un César sans son ambition, Frédéric sans sa tyrannie, Napoléon sans son égoïsme et Washington sans sa récompense.


Lee était assez heureux d'abandonner le Corps of Engineers pour le soldat actif, et Jefferson Davis, secrétaire à la guerre (et futur président de la Confédération), était impatient de l'avoir comme commandant en second de la deuxième cavalerie nouvellement formée, pour laquelle Davis avait longtemps demandé au Congrès de renforcer la présence militaire américaine à la frontière. Pendant les six années suivantes, le service militaire de Lee devait être du genre le plus dur, dans des endroits où il n'y avait rien d'autre que de l'espace solitaire « pour attirer les Indiens. » . .ou pour les inciter à rester », et d'où il écrivit à sa femme le 4 juillet 1856, avec un élan de patriotisme sincère : « le soleil était brûlant. L'atmosphère comme le souffle d'un four à air chaud, le sel de l'eau ; mes sentiments pour mon pays étaient toujours aussi ardents, ma foi en son avenir aussi vraie, et mes espoirs pour son avancement aussi inébranlables, comme s'ils étaient suscités dans des circonstances plus propices.

Le secrétaire à la Guerre Floyd est revenu de la Maison Blanche à son bureau pour mettre en mouvement les forces que lui et le président Buchanan avaient décidé d'envoyer à Harpers Ferry, et de convoquer immédiatement le colonel Lee au département de la Guerre. Il a griffonné une note rapide au colonel Drinkard, commis en chef du département de la guerre, pour écrire un ordre à Lee, qui disait : « Brvt. Co. R. E. Lee, lieutenant-colonel 2e de cavalerie est affecté au devoir en fonction de son rang Brvt et se rendra à Harper's Ferry et prendra le commandement des troupes commandées à cet endroit. Il dirigera toutes les troupes de Fort. Monroe de continuer leur route vers cet endroit, Harper's Ferry. [signé] J. B. Floyd, secrétaire à la Guerre. Trouvant le premier lieutenant J. E. B. (« Jeb ») Stuart de la première cavalerie dans sa salle d'attente, et puisque Stuart restait en fait avec les Lee à Arlington, Floyd lui a donné l'enveloppe scellée et lui a demandé de la remettre personnellement à Lee. Stuart avait été cadet à West Point lorsque Lee est devenu surintendant, et était un ami proche de l'un des fils de Lee, Custis, qui avait été camarade de classe. Virginien, Stuart était déjà un jeune officier très prometteur, un cavalier naturel réputé pour son élan et sa bravoure acquis lors d'innombrables affrontements avec les Indiens à travers l'Occident, et pour sa compétence constante dans la guerre pro et anti-esclavagiste du Kansas, au cours de laquelle il avait brièvement rencontré John Brown dans le processus pour obtenir que Brown libère un détachement de miliciens pro-esclavagistes du Missouri qu'il avait fait prisonnier. Stuart, qui allait devenir un héros confédéré, un général de division et le plus grand chef de cavalerie de la guerre civile, était en civil. l'utilisation de laquelle le ministère de la Guerre lui versa 5 000 $, plus 2 $ pour chaque crochet de ceinture acheté par l'armée, ce qui n'était pas une mauvaise affaire pour un officier subalterne, et partit immédiatement pour Arlington. Stuart a dû en entendre suffisamment pour savoir qu'il y avait une insurrection d'esclaves à Harpers Ferry, et une fois arrivé à Arlington et remis l'enveloppe à Lee, il a demandé la permission d'accompagner Lee en tant qu'assistant. Lee aimait presque autant Stuart qu'il l'était pour ses propres fils (dont deux serviraient sous Stuart dans la guerre à venir), et accepta immédiatement. Ils partirent ensemble immédiatement pour le département de la Guerre – telle était l'urgence du message que Lee ne s'arrêta même pas pour se changer en uniforme.

Floyd a informé les deux officiers de ce qu'il savait - le président de la Baltimore and Ohio Railroad critiquait déjà le petit nombre de troupes envoyées et surestimait énormément le nombre d'insurgés - puis les a emmenés à la Maison Blanche, pour rencontrer le Président. Le président Buchanan a rapidement fourni à Lee une proclamation de la loi martiale à utiliser au cas où il en aurait besoin (la rumeur indique maintenant le nombre d'insurgés armés à 3 000), et les deux officiers sont partis pour la station, Stuart ayant emprunté un manteau d'uniforme et une épée.

L'horreur d'une révolte d'esclaves a fortement résonné pour Lee - la rébellion des esclaves, avec le massacre inévitable de femmes et d'enfants blancs, était une peur de chaque sudiste blanc, même sans la perspective d'abolitionnistes du nord et de noirs libérés prenant possession d'un arsenal fédéral pour armer le des esclaves.

Lee et Stuart prirent un train pour Relay House, où la ligne secondaire vers Washington rejoignait la ligne principale de Baltimore à l'ouest, mais constatèrent que les marines étaient déjà partis. Le président du Baltimore et de l'Ohio leur a fourni une locomotive, et Lee a télégraphié en avant pour ordonner aux marines de s'arrêter à Sandy Hook, du côté du Maryland du Potomac, à environ un mile à l'est de Harpers Ferry, où Lee et Stuart ont rattrapé avec eux vers dix heures dans la nuit du 17 octobre, après un trajet enfumé et bruyant debout sur le foyer de la locomotive entre le mécanicien et le pompier. À minuit, Lee, Stuart, le lieutenant Green et les marines (accompagnés du major W. W. Russell, un trésorier de la marine) étaient à Harpers Ferry, et Lee avait déjà estimé que la situation était moins grave qu'on ne le craignait à Washington. Apprenant des miliciens que les insurgés et leurs otages se trouvaient dans la caserne des pompiers de l'armurerie, il télégraphia rapidement à Baltimore pour arrêter l'envoi de troupes et d'artillerie supplémentaires, ordonna aux marines d'entrer dans l'arsenal pour empêcher les insurgés de s'échapper, et a décidé d'attaquer la maison des pompiers « à la lumière du jour ». Il aurait attaqué tout de suite, mais craignait que la vie de « certains des messieurs. . . qui étaient détenus comme prisonniers » pourraient être sacrifiés dans un assaut nocturne. »

On peut sentir, même dans le bref rapport de Lee après l'événement, la main ferme d'un soldat professionnel prenant le relais. Avec une politesse exquise, il offrit l'honneur de former « le groupe d'assaut » au commandant des volontaires du Maryland, qui le déclina avec une candeur remarquable, en disant : « Ces hommes à moi ont des femmes et des enfants à la maison. Je ne les exposerai pas à un tel risque. Vous êtes payé pour faire ce genre de travail. Le commandant de la milice de Virginie a également décliné cet honneur (en qualifiant les marines de « mercenaires »), comme Lee l'a sûrement deviné - une leçon pour l'avenir, si Lee en avait besoin, sur la valeur des milices d'État - et il a donc a ordonné au lieutenant Green de « faire sortir ces hommes », ce qu'il voulait probablement en premier lieu, puisque Green était un professionnel et que les marines étaient des réguliers bien entraînés et fiables. Calmement, Lee inspecta le terrain, écarta les miliciens et s'assit pour écrire un message au chef des insurgés :

Siège social de Harpers Ferry

18 octobre 1859

Le colonel Lee, armée des États-Unis, commandant les troupes envoyées par le président des États-Unis pour réprimer l'insurrection à cet endroit, exige la reddition des personnes dans les bâtiments de l'armurerie.

S'ils se rendent pacifiquement et restituent les biens pillés, ils seront gardés en sécurité en attendant les ordres du Président. Le colonel Lee leur représente, en toute franchise, qu'il leur est impossible de s'échapper ; que l'armurerie est entourée de tous côtés par des troupes ; et que s'il est contraint de les prendre de force, il ne peut répondre de leur salut.

R. E. Lee

Colonel commandant les troupes des États-Unis.

John Brown était un réaliste en matière militaire, et bien qu'il ne soit pas dans sa nature de se rendre, il a vite compris qu'il était entouré d'un nombre supérieur et qu'aucun soulèvement d'esclaves n'allait le sauver. Le 17 octobre à midi, le volume des tirs l'avait repoussé dans la maison des pompiers de l'armurerie, un solide bâtiment en briques avec des doubles portes en chêne, et il avait déjà tenté de négocier, proposant de libérer ses prisonniers en échange de la droit de faire traverser le Potomac à ses hommes jusqu'au Maryland, d'où il espérait sans doute qu'ils pourraient atteindre la Pennsylvanie. Les deux hommes qu'il avait envoyés sous drapeau blanc furent faits prisonniers - les miliciens et les volontaires n'étaient pas d'humeur à honorer un drapeau blanc - mais il en envoya bientôt trois autres, avec des conséquences désastreuses : malgré le drapeau blanc qu'ils portaient, un L'un d'entre eux a été blessé par balle et le fils de Brown, Watson, a été mortellement blessé par une balle dans les tripes et ramené dans la maison des pompiers.

Brown mit ses hommes au travail en détruisant les orifices de tir pour transformer la maison des pompiers en un fort de fortune, et attacha les grandes portes centrales avec des cordes de manière à laisser un espace de plusieurs pouces pour tirer. Son esprit était inébranlable et sa foi en sa mission plus ferme que jamais. Même ses prisonniers, dont le colonel Washington, en étaient venus à admirer le vieil homme, si fortement qu'ils déploraient ce qu'il faisait. Au milieu de l'après-midi, des hommes tombaient des deux côtés : le maire de Harpers Ferry a été abattu ; Le fils de Brown, Oliver, tirant à travers la fente des portes, a été mortellement blessé; deux autres hommes de Brown ont été abattus alors qu'ils tentaient de traverser la rivière à la nage ; et l'un des hommes que Brown avait envoyés sous un drapeau de trêve a été traîné de l'hôtel où il était détenu jusqu'au pont Potomac par la foule et exécuté - son corps est tombé dans la rivière et a dérivé jusqu'à un bassin peu profond où les gens l'ont utilisé comme « une cible attrayante » pour le reste de la journée. Il pouvait encore être vu pendant un jour ou deux « gisant au fond de la rivière, avec son visage horrible exhibant toujours sa terrible agonie ».

Lee a fait ses plans avec soin. Maintenant que la maison des pompiers était encerclée par les marines, il était certain que personne ne pourrait s'échapper. Il a ordonné au lieutenant Green de choisir un groupe de douze hommes pour faire l'assaut, plus trois hommes particulièrement robustes pour frapper aux portes avec des masses, et un deuxième groupe de douze pour entrer derrière eux une fois que la porte principale a été percée, et l'a fait clair qu'ils entreraient tous fusils déchargés — pour épargner les otages, l'assaut devait se faire à la baïonnette ; aucun coup de feu ne devait être tiré. Green n'avait même pas de revolver - parce que ses ordres venaient de la Maison Blanche, il avait supposé que ses marines étaient requis de toute urgence pour un devoir de cérémonie. Ils portaient leurs uniformes de cérémonie et il n'était armé que de l'épée de cérémonie de son officier, la célèbre « mamelouk » des marines commémorant leur assaut sur Tripoli, avec sa simple poignée en ivoire et sa fine lame incurvée, une arme élaborée, ornementale mais fragile destinée à cérémonie plutôt que combat, au lieu du pistolet et de l'épée plus lourde qu'il aurait normalement portés à sa ceinture pour aller au combat. Le major Russell, le payeur, en tant qu'officier non combattant, ne portait qu'un interrupteur en rotin, mais étant des marines, ces officiers n'étaient pas consternés à l'idée d'attaquer le bâtiment pratiquement sans armes.

Aux premières lueurs du jour, J. E. B. Stuart devait marcher jusqu'à la porte et lire au chef des insurgés - son nom était supposé être Isaac Smith - la lettre de Lee. Qui que soit 'Smith', Lee tenait pour acquis que les termes de sa lettre ne seraient pas acceptés, et il voulait que les marines se 'rapprochent' le plus rapidement possible une fois que cela se serait produit. La vitesse – et la violence concentrée de l'agression – était le meilleur moyen de s'assurer qu'aucun des otages ne soit blessé. Au moment où « Smith » avait rejeté les conditions de Lee, Stuart devait lever sa casquette et les marines entreraient.

À l'aube, Stuart s'avança calmement vers les portes portant un drapeau blanc et le message de Lee. À travers l'espace, il pouvait voir un visage familier, et le canon d'une carabine Sharps pointait directement sur sa poitrine à une distance de quelques centimètres. à. 'LorsqueForgeronest venu pour la première fois à la porte », écrira plus tard Stuart, comme s'il avait rencontré un vieil ami, « j'ai reconnu le vieuxOsawatomieBrown, qui nous avait causé tant de problèmes au Kansas.

Le message de Lee n'a pas fait grande impression sur John Brown, qui a continué à faire valoir, avec ce que Stuart a appelé « un tact admirable », que lui et ses hommes devraient être autorisés à traverser le Potomac et à revenir vers un État libre. Stuart s'entendait assez bien avec son vieil adversaire du Kansas - à l'exception de leur divergence d'opinion sur la légitimité de l'esclavage, ils étaient le même genre d'homme : courageux, actif, audacieux, extrêmement poli et dangereux - et le « pourparler » comme l'appelait Stuart, dura un certain temps, plus longtemps presque certainement que Lee, qui se tenait à quarante pieds de distance sur une légère élévation du sol, ne l'avait prévu. Enfin, Brown dit fermement : « Non, je préfère mourir ici », et avec quelque chose comme un regret, Stuart ôta sa casquette et l'agita, se mettant de côté derrière le pilier de pierre qui séparait les deux portes du bâtiment pour faire place au marines.

Il y eut une volée de coups de feu provenant de la caserne des pompiers alors que les trois marines avec des masses s'avançaient et commençaient à s'enfuir vers les lourdes portes en chêne. Parce que Brown avait utilisé une corde pour maintenir les portes légèrement ouvertes, les masses n'ont d'abord fait aucune impression, les repoussant simplement un peu alors que la corde s'étirait. Green a remarqué une lourde échelle à proximité et a ordonné à ses hommes de l'utiliser comme un bélier, creusant « un trou en lambeaux dans la porte droite » au deuxième coup. Le colonel Washington, qui se trouvait à l'intérieur, se tenant près de Brown, remarqua plus tard que John Brown « était l'homme le plus cool et le plus ferme que j'aie jamais vu pour défier le danger et la mort. Avec un fils mort à ses côtés et un autre abattu, il sentit le pouls de son fils mourant d'une main et tenait son fusil de l'autre, et commanda à ses hommes avec le plus grand calme, les encourageant à être fermes et à vendre leurs vit aussi cher qu'ils le pouvaient. Cette admiration pour John Brown en tant qu'homme allait devenir un thème commun dans le Sud au cours des semaines suivantes : il avait toutes les vertus que les sudistes prétendaient admirer, à l'exception de son opinion sur l'esclavage.

Le colonel Washington s'est écrié à haute voix : « Ne faites pas attention à nous. Feu!' alors que la porte s'est brisée, et Lee, qui a reconnu la voix de Washington, s'est exclamé avec admiration: 'Le vieux sang révolutionnaire en dit long.'

Le lieutenant Green franchit le premier l'étroite ouverture brisée que ses hommes avaient créée dans la porte. L'intérieur de la caserne des pompiers était déjà couvert de fumée - avant l'invention de la poudre à canon sans fumée, chaque coup produisait un volume de fumée noire épaisse et âcre - mais malgré cela, il reconnut immédiatement le colonel Washington, qu'il connaissait. Washington a pointé du doigt Brown, qui était agenouillé à côté de lui en train de recharger sa carabine, et a dit: 'C'est Osawatomie.' Vert n'a pas hésité. Il s'est précipité en avant et a plongé son épée habillée dans Brown, mais la lame a heurté la boucle de ceinture de Brown et a été pliée presque en deux par la force du coup. Green a pris l'arme tordue à deux mains et a frappé Brown à la tête avec jusqu'à ce que le vieil homme s'effondre, le sang coulant de ses blessures. Alors que les marines suivaient Green, dirigés par le major Russell avec sa canne en rotin, l'un d'eux a été touché au visage et un autre tué. Les autres « se sont précipités comme des tigres », selon les mots de Green ; enjambé « sur leurs camarades tombés au combat » ; et a baïonné deux des partisans de Brown, épinglant l'un d'eux contre le mur du fond. Les autres se rendirent et le combat fut terminé en trois minutes. Green remarquera plus tard qu'« une fête d'assaut n'est pas un sport de jour de jeu », ce qui était sans aucun doute assez vrai, mais Lee avait atteint son objectif : aucun des prisonniers n'a été blessé lors de l'assaut. Le colonel Washington a refusé de quitter la maison des pompiers jusqu'à ce qu'on lui fournisse une paire de gants, car il ne voulait pas être vu en public avec les mains sales.

Lee 'a veillé à ce que les survivants capturés soient protégés et traités avec gentillesse et considération'. En effet, une fois la caserne des pompiers prise, tout le monde semblait impressionné par John Brown, plutôt que furieux ou vengeur. Le lieutenant Green supposa qu'il avait tué Brown, mais il apparut bientôt que les blessures du vieil homme étaient moins graves qu'on ne le pensait, et Lee le fit transporter au bureau du trésorier de l'armurerie, où Brown récupéra bientôt assez de force pour tenir ce qui s'appelle désormais une «conférence de presse de célébrités» combinée à certains des attributs d'une audience royale. Lee proposa courtoisement de vider la salle des visiteurs si leur présence « agaçait ou faisait de la peine » à Brown, qui, bien qu'il souffrait énormément, répondit qu'« il était heureux de se faire clairement comprendre et ses motivations », un euphémisme considérable compte tenu de ce qui allait arriver. dans les six semaines et demie suivantes, au cours desquelles Brown serait transformé en héros national et martyr, en grande partie par l'habileté avec laquelle il a joué sur l'opinion publique dans le Nord, et par sa dignité et son courage naturels.

La petite salle était bondée. Brown et l'un de ses hommes blessés, tous deux allongés sur une vieille literie imbibée de sang sur le sol, ont été entourés par Lee ; Stuart ; Gouverneur Wise de Virginie ; l'ancien prisonnier de Brown, l'indomptable colonel Washington ; le sénateur Mason de Virginie, qui deviendra dans un proche avenir le « commissaire » de la Confédération au Royaume-Uni ; le membre du Congrès Vallandigham de l'Ohio et le membre du Congrès Faulkner de Virginie, entre autres ; et peut-être plus important que tout cela, deux journalistes, l'un duHéraut de New Yorket un de laAméricain de Baltimore,avec leurs blocs-notes à portée de main. À la surprise générale, Brown s'est laissé interroger pendant trois heures, ne perdant jamais une seule fois son sang-froid ni le respect de son auditoire, et ne donnant « aucun signe de faiblesse », même si le premier coup d'épée du lieutenant Green l'avait transpercé. presque jusqu'aux reins avant de heurter la boucle de sa ceinture.

Le gouverneur Wise a peut-être parlé au nom de tout le monde lorsqu'il a dit de Brown : « C'est un homme à l'esprit clair, au courage, au courage et à l'ingénuité simple. . . . Il m'a inspiré une grande confiance en son intégrité d'homme de vérité. C'est un fanatique, vaniteux et bavard, mais ferme, véridique et intelligent », des mots inhabituels pour décrire un homme qui venait de prendre d'assaut et de capturer une ville et un arsenal fédéral, et était responsable, au moins moralement, de la mort de quatre citadins et un marin. Wise a ajouté: 'C'est l'homme le plus joueur que j'aie jamais vu', un sentiment que tout le monde semblait partager.

Il était aussi le plus éloquent. Lorsque le sénateur Mason lui a demandé comment il pouvait justifier ses actes, Brown a répondu : « Je pense, mon ami, que vous êtes coupable d'un grand tort contre Dieu et l'humanité - je le dis sans vouloir être offensant - et ce serait parfaitement juste dans quiconque interfère avec vous au point de libérer ceux que vous tenez volontairement et méchamment en esclavage. Je ne dis pas cela de manière insultante. Lorsque Mason lui a demandé s'il avait payé un salaire à ses hommes, Brown a répondu : « Aucun », et lorsque JEB Stuart a fait remarquer cela, un peu sentencieusement : « Le salaire du péché, c'est la mort », Brown s'est tourné vers lui et a dit avec réprobation : » Je ne t'aurais pas fait une telle remarque, si tu avais été prisonnier et blessé dans mes mains.

À maintes reprises, Brown l'a emporté sur ses adversaires. Lorsqu'on lui a demandé sur quel principe il justifiait ses actes, il a répondu : « Sur la règle d'or. Je plains les pauvres en servitude qui n'ont personne pour les aider ; c'est pourquoi je suis ici ; de ne satisfaire aucune animosité personnelle, vengeance ou esprit vindicatif. C'est ma sympathie pour les opprimés et les lésés, qui sont aussi bons que vous et aussi précieux aux yeux de Dieu.

Lee écrira plus tard que l'incompétence du plan de Brown prouvait qu'il était soit « un fanatique, soit un fou », et du point de vue militaire, il avait raison : douze des dix-huit hommes de Brown, dont deux de ses fils, avaient été tués, et deux (dont lui-même) blessés. Mais en fait, le plan de Brown avait fonctionné triomphalement, mais pas comme il l'avait prévu.

Lee ordonna au lieutenant Green de livrer Brown à la prison de Charles Town en attendant son procès, mais Brown était loin d'être un prisonnier politique au sens moderne du terme ; il a été autorisé à mener dès le début une correspondance non censurée et éloquente avec ses admirateurs et sa famille. La première réaction dans le Nord a été qu'il avait donné une mauvaise réputation à l'abolitionnisme par son raid violent, mais cela s'est vite transformé en admiration - voici un homme qui n'a pas seulementparlersur la fin de l'esclavage, maisagi.Bien que ses blessures l'obligent à assister à son procès allongé sur un lit de camp et recouvert de couvertures, le comportement de Brown lors de celui-ci le transforme en héros et en martyr dans le monde entier, sauf dans les États esclavagistes.

Lee était heureux de quitter Harpers Ferry et de rentrer chez lui, mais après quelques jours là-bas, il reçut l'ordre de revenir pour organiser la défense de l'armurerie, car la tempête croissante de protestations contre la condamnation de Brown avait fait craindre au gouverneur Wise une nouvelle attaque contre elle, ou d'une tentative des abolitionnistes armés de libérer Brown — bien que Brown lui-même ait découragé toutes ces tentatives, convaincu maintenant que son martyre faisait partie du plan de Dieu pour la destruction de l'esclavage. Lee, qui par-dessus tout n'aimait pas les confrontations personnelles émotionnelles, a été obligé de traiter avec le plus de tact possible l'arrivée à Harpers Ferry de Mme Brown, qui souhaitait voir son mari avant qu'il ne soit exécuté. Mme Brown était venue, accompagnée de quelques amis abolitionnistes, « pour avoir un dernier entretien avec son mari », comme Lee l'écrivit à sa femme, expliquant : « Comme c'est une question sur laquelle je n'ai aucun contrôle, je les ai référés au général Taliaferro. (William B. Taliaferro était le commandant de la milice de Virginie à Harpers Ferry.)

Le jour de l'exécution, le 2 décembre, Lee n'était pas plus soucieux de voir Brown pendre qu'il ne l'avait été de s'occuper de Mme Brown, et prit soin de se placer avec les quatre compagnies de troupes fédérales de Fort Monroe, qui avaient été envoyées par le président pour garder l'armurerie à Harpers Ferry à la demande du gouverneur Wise. Dans sa majestueuse biographie de Brown, Oswald Garrison Villard, petit-fils de William Lloyd Garrison, le célèbre abolitionniste et partisan de John Brown, a réfléchi : « Si la vision prophétique de John Brown a erré à travers les collines jusqu'au lieu de sa brève bataille en Virginie, vit son généreux ravisseur, Robert E. Lee, à nouveau en charge militaire de Harper's Ferry, ignorant totalement que sur ses épaules allait bientôt reposer le sort d'une douzaine d'États confédérés.

Mais bien sûr, aucune « vue prophétique » ou « regard spirituel », comme Villard l'imaginait également, n'a porté aussi loin de l'échafaud. Le vieil homme, qui était arrivé assis sur son propre cercueil, dans un chariot tiré par deux chevaux, était aussi digne et imposant une présence que jamais - alors qu'il atteignait l'échafaud, remarqua-t-il, en regardant la ligne des Blue Ridge Mountains, où il avait espéré s'abriter avec les esclaves qu'il avait libérés et armés, et dont il avait l'intention de piller de temps en temps pour en libérer davantage jusqu'à ce qu'une sorte de réaction humaine en chaîne mette fin à l'esclavage : « C'est un beau pays. Je n'avais jamais eu le plaisir de le voir auparavant. Droit, serein, calme, il a dû attendre douze minutes avec le nœud coulant autour du cou tandis que les miliciens de Virginie tentaient maladroitement de se former en rangs comme un carré autour de la potence, sans montrer le moindre signe de tremblement dans les jambes ou de peur sur son visage; les yeux féroces, que d'innombrables personnes qui le connaissaient par rapport à ceux d'un aigle, fixaient sans ciller plus d'un millier de témoins de son exécution avant que la cagoule ne soit placée sur sa tête.

Beaucoup dans les rangs autour de l'échafaud mourraient dans la guerre qui s'annonçait, certains d'entre eux accédant à la gloire et à un rang élevé, l'un d'entre eux au moins à une infamie durable. Aux commandes d'un détachement de cadets artilleurs de l'Institut militaire de Virginie dans leurs uniformes gris et rouge était Thomas J. Jackson, professeur de philosophie naturelle et expérimentale et instructeur d'artillerie, qui priait avec ferveur pour l'âme de John Brown et qui en seulement dix-neuf mois recevrait son surnom de « Stonewall » à First Manassas – First Bull Run, dans le Nord – et deviendrait le commandant de corps et le lieutenant le plus fiable de Lee. Edmund Ruffin, un sécessionniste aux cheveux blancs qui était déterminé à voir Brown mourir, avait également acheté certaines des lames des piques de John Brown afin d'en envoyer une au gouverneur de chaque esclave. l'état comme un rappel de la haine des Yankees du Sud, et tirerait le premier coup sur Fort Sumter; et, dans la compagnie de Richmond de la milice de Virginie, un soldat d'apparence dramatique, les yeux fixés sur le personnage sur l'échafaud et ravi de faire partie d'une scène historique : l'acteur John Wilkes Booth, qui dans cinq ans allait devenir l'assassin de Lincoln, et se serait lui-même tenu sur un échafaudage comme celui de Brown s'il n'avait pas été abattu par un soldat de l'Union.

Une fois arrivé au nord de la ligne Mason-Dixon, le train transportant le corps de Brown - transféré dans un nouveau cercueil qui n'était pas d'origine ou de fabrication méridionale - a été arrêté par une foule immense à chaque gare en cours de route, jusqu'à ce qu'il soit enfin inhumé. devant un rocher géant chez lui à New Elba, New York, à l'ombre de Whiteface Mountain.

Des pluies de météores avaient marqué le raid de Brown sur Harpers Ferry, son procès et son exécution, incitant Walt Whitman, dans un poème sur Brown, à se demander : « Que suis-je moi-même, sinon l'un de vos météores ? » Thoreau a également décrit la vie de Brown comme « comme un météore, traversant les ténèbres dans lesquelles nous vivons », et Herman Melville, dansThe Portent, décrit prophétiquement Brown comme le « météore de la guerre ». C'est la phrase de Melville qui est restée, à juste titre, car il ne s'écoulerait que dix-sept mois entre l'exécution de John Brown et le tir de Fort Sumter qui a déclenché la guerre.

Quoi que Brown ait fait d'autre, la réaction à sa mort a effectivement divisé le pays en deux parties opposées, indiquant clairement au Sud, même aux modérés là-bas qui cherchaient un compromis, que la tolérance des habitants du Nord à l'égard de l'esclavage s'épuisait. Jusqu'à la mort de Brown, les problèmes étaient de savoir si l'esclavage serait étendu ou non aux « territoires » et dans quelle mesure les esclaves en fuite dans les États libres pourraient être saisis en tant que propriété et rendus à leurs propriétaires. Maintenant, Brown avait fait de l'existence même de l'esclavage en tant qu'institution un problème - en faitlapublier.

Affecté temporairement au commandement du département du Texas, Lee y retourne en février 1860 pour reprendre sa poursuite des bandits mexicains et des bandes comanches à la frontière. Il ne s'est pas attardé sur son face-à-face avec John Brown, ni sur son propre rôle dans l'un des drames les plus marquants de l'histoire américaine, mais on sent dans sa correspondance avec ses amis et sa famille une inquiétude croissante, renforcée par ses expériences. à Harpers Ferry, à la vitesse à laquelle l'Union semblait se défaire. Il était aussi peu satisfait des exigences extravagantes de ce qu'il appelait, avec le dégoût naturel d'un aristocrate de Virginie pour les nouveaux riches bruyants et violents des grandes plantations de coton, « les « États du coton », comme ils se nomment eux-mêmes », qu'avec l'hostilité véhémente des abolitionnistes envers le Sud. Il était consterné par le discours des sudistes sur « le renouveau de la traite des esclaves », auquel il était « opposé à tous égards », et son expérience avec les esclaves de son beau-père avait encore aigri sa vision de l'esclavage en tant que institution. Il considérait la sécession comme une « révolution », l'a rejetée comme stupide et « ne pouvait anticiper de plus grande calamité pour notre pays qu'une dissolution de notre union ».

Robert E. Lee était un Virginien qui avait vécu pendant plus de trente ans en dehors du Sud, à l'exception de brèves périodes à Arlington et de son service au Texas. C'était un cosmopolite, qui se sentait autant chez lui à New York que partout ailleurs dans le Sud ; il était opposé à la sécession ; il ne pensait pas que la préservation de l'esclavage était un objectif pour lequel il valait la peine de se battre ; et sa loyauté envers son pays était intense, sincère et profondément ressentie.

Il a pris soin, au milieu de l'enthousiasme véhément pour la sécession au Texas une fois que Lincoln a été élu, de garder ses opinions pour lui-même, mais dans un cas, lorsqu'on lui a demandé « si la première allégeance d'un homme était due à son État ou à la nation », il « s'est exprimé , et sans équivoque. On lui avait appris à croire, et il croyait, dit-il, que ses premières obligations étaient dues à Virginia. Ce point de vue simple et démodé devait guider Lee au cours des quatre années suivantes, au cours desquelles il deviendrait le premier général, et même la figure de proue, d'une cause à laquelle il ne croyait pas complètement.

Il était toujours au Texas, la grande décision morale de sa vie était encore devant lui, le pays qu'il aimait était toujours - juste - maintenu par des liens qui se tendaient de jour en jour, mais déjà Lee était obligé de pensez à suivre la même voie que l'homme qu'il avait encerclé et capturé à Harpers Ferry. Pendant le peu de temps que les deux hommes avaient passé ensemble dans le bureau du trésorier de l'armurerie de Harpers Ferry, ils n'avaient peut-être pas reconnu tout ce qu'ils avaient en commun. Le gentleman de Virginie et le fermier et marchand de bétail de la Nouvelle-Angleterre étaient tous deux profondément religieux, tous deux courageux, tous deux des guerriers instinctifs, tous deux gravement courtois, tous deux hommes de famille, tous deux guidés par des croyances morales profondes et inconditionnelles. John Brown était peut-être, comme le croyait Robert E. Lee, un fanatique et un fou (le premier était certainement vrai, le second pas du tout), mais comme lui, Lee aussi, malgré sa ferme conviction que « l'obéissance à l'autorité légitime est le fondement du caractère viril », deviendrait lui-même, enfin, un rebelle, peut-être le plus grand rebelle de tous.

*Un grade 'brevet' était honorifique. Le grade réel de Lee à l'époque était lieutenant-colonel.

Cet article est extrait de Michael Korda Nuages ​​de gloire : la vie et la légende de Robert E. Lee et est réimprimé avec la permission de l'auteur et de l'éditeur, HarperCollins.